Sherlock Holmes Arthur Canon Doyle

Over Holmes’ leven vóór de verhalen is maar weinig bekend. Gezien zijn leeftijd in het verhaal His Last Bow kan worden geconcludeerd dat hij ergens in het jaar 1854 geboren moet zijn. 6 januari wordt door de meeste mensen gezien als zijn verjaardag.

In het eerste Holmesverhaal, A Study in Scarlet, wordt iets verteld over Holmes' achtergrond. Op 4 maart 1881 wordt hij gepresenteerd als een onafhankelijke scheikundestudent met een scala aan bijzondere interesses die er in combinatie voor zorgen dat Holmes een superieur misdaadoplosser wordt (hoewel vioolspelen en pijproken er waarschijnlijk weinig mee van doen hebben). In een ander vroeg Holmesverhaal, The Gloria Scott, zien we zijn eerste zaak en horen we dat hij detective is geworden omdat de vader van een vriend hem gecomplimenteerd had met zijn vaardigheid in deduceren.

Er wordt ook maar weinig vermeld over Holmes’ familie. Zijn ouders worden nooit genoemd, en volgens eigen zeggen zijn z’n voorouders van voorname komaf. (Irene Adler adresseert in A Scandal in Bohemia een brief naar hem aan "Sherlock Holmes, Esq." wat hem een jonkheer zou maken.) Wat wel bekend is, is dat hij een oudere broer heeft genaamd Mycroft, die in drie verhalen verschijnt: The Greek Interpreter, The Final Problem en The Bruce-Partington Plans.

Holmes brengt het grootste gedeelte van zijn carrière als detective door met zijn goede vriend Dr. Watson. Samen wonen ze in een appartement aan Baker Street 221B. Watson trekt tijdelijk uit het appartement na zijn huwelijk in 1887, maar keert weer terug na de dood van zijn vrouw. Het appartement is eigendom van Mrs. Hudson, met wie Holmes vaak onenigheid heeft vanwege de chaos in zijn appartement.

Holmes is in totaal 23 jaar actief als detective. Conan Doyle kreeg zelf genoeg van Holmes en wilde meer tijd besteden aan zijn aan tbc-lijdende echtgenote. Bovendien was hij eigenlijk meer geïnteresseerd in het genre van de historische roman. Hij werd door de fans echter gedwongen nieuwe verhalen te schrijven. In 1891 laat Conan Doyle Holmes in gevecht met zijn aartsvijand Professor Moriarty om het leven komen. Beiden vallen in Zwitserland in de kloof van de Reichenbachwaterval. Het blijft daarna enige tijd stil. Door aanhoudende druk van fans besluit hij in 1903 Holmes nieuw leven in te blazen (in 1901 schrijft hij wel de De hond van de Baskervilles, dat verhaal speelt zich echter af voor zijn dood). Hij laat Holmes zijn val overleven, en Holmes keert drie jaar later terug naar Londen, na eerst door onder andere Tibet te hebben gereisd.

In 1903 gaat Holmes officieel met pensioen, en trekt zich terug als imker in Sussex Downs. Hij kan het echter niet laten af en toe toch nog detectivewerk te doen. Wanneer hij is overleden is niet bekend.